SONY Walkman NW-A25とNW-ZX100

手持ちの初代iPodと最新iPod Touch6を比較試聴して気づいたのは、音質が全く同じということ。今さらながらビックリである。音質調整機能は両者ともプリセットのイコライザーのみで、しかもそのバリエーションまで全く同じ。初代を購入したのが2002年だから、実に14年もの間、音楽再生の基本機能に関して進歩は全くなし。初代の完成度が高すぎたのか(?)、それとも音質というものをAppleは全く重視していないのか。所詮は圧縮音源なので音質なんてこんなモンでいいでしょう、的な割り切りの産物か。音質を重視するならCD聴けよってことかね。

一方、一時はiPod人気に追われて衰退していたWalkmanはこの14年の間でめざましい進歩を遂げている。iPodより安価なA25ですら、ちょこっと聴いただけで音の良さは如実に分かる。圧縮音源のデータ補完をすることで擬似的に音質をアップスケーリングするDSEE-HXやClear-Audio+、細かくカスタマイズ可能なグラフィックイコライザー、デジタルサラウンド機能等々、音質へのこだわりが半端でない。ネットワークマルチメディア端末へと発展したiPodとは対照的に、Walkmanは音楽再生に特化することで生き残りの道を見いだしたのだろう。

ポータブルヘッドホンアンプPHA-3を買ったついでに、つい「ノリ」で購入してしまったWalkmanだが、iPodと同じ音源をA25にコピーして聴いてもまるで別物のように音質が良い。安価なA25ですらそうなのだから上級モデルのZXシリーズはさらにその上をいく。
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NW-A25HN(ノイズキャンセルイヤホン同梱モデル)を買った後にZX100も追加購入したので、両者に全く同じ音源(ハイレゾ含む)を入れて聴き比べているが、両者の音質的違いは確かにある。しかしその差は比較的小さい。同じ音源・同じイヤホン・同じ音質設定の条件で本体のみを入れ替えて何度も試聴したがA25で充分高音質だ。非常に注意深く聴くとZX100の方が中低域のパワーとスケール感があり、打楽器の音の減衰感が自然だし、ハイハットやシンバルの高域音も上品だ。ただしそれはハイレゾ音源とCDからのFLAC(非圧縮)録音したものに限っていえることで、MP3などの圧縮音源ではほとんど差は感じない。
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また、ポータブルアンプPHA-3とWalkmanをデジタル接続して聴く場合は、Walkmanはデジタルデータの橋渡しとしてのブリッジ機能のみになってWalkman本体の音質設定はバイパスされるので、A25とZX100の差はほぼゼロといって良いだろう。いやもしかしたら数値的には何らかの差があるのかも知れないが、自分の耳で聴いた限りでは全くといって良いほど差は感じられなかった。なので再生音質はもっぱらPHA-3の性能に依存するので、主にポタアンとの組み合わせで使うなら安いA25で充分事足りる。

ZX100を購入するときに最上級機種のZX2とも比較試聴したが、ZX100の方が音作りが明確でパンチとメリハリがあるので、JAZZ/Rockを聴くことが多い自分にはZX100の方が合っていると思った。ヘッドホンのMDR-1Aの方向性とも一致する。クラシックのオーケストラを聴くなら、繊細で自然な音場感のZX2の方が良いだろう。今のところ自分にとってはZX100をPHA-3にデジタル接続し、MDR-1Aのバランス接続で聴くのがもっとも高音質だ。もちろん音源はmoraからダウンロードしたハイレゾ音源か、CDプレーヤーから光デジタルケーブルでPHA-3に接続したもののどちらか。あるいはPC側でCDからFLAC録音した音源。

MP3/M4Aは圧縮音源なので音質はツーランクほどダウンしてしまうが、録音時のサンプリングレートを最高の320kHzに上げておけば音質は少しだけ向上する。しかしそこまでやるなら非圧縮のFLACの方がはるかに音質は良いのだから、ファイル容量は増えるがFLACで録音するのが絶対的に良い。
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今回の買い物でもう一つ気に入ったのは、A25同梱のノイズキャンセリングイヤホンMDR-NW750Nの性能だ。確か5年ほど前に同じSONY製のバッテリー駆動式のノイズキャンセリングヘッドホンを購入したことがあったが、バッテリーケースがやたらと邪魔だしせっかくのノイズキャンセリングも効くことは効くのだが駆動中のサーッというわずかなノイズが気になってしまい、結局使わずに放置状態だった。

それと比べるとこの新しいNCイヤホンは、まずバッテリーボックスがなくて軽いし、音質が良い。再生帯域に癖がなくて普通のイヤホンとして使っても充分高音質である。それにNC機能が素晴らしい。BOSEのようにほぼ完全に無音化するのではなく、不快な周波数成分のみ低減するので電車やバスの走行音はほとんど気にならなくなるが車内アナウンスは何とか聞き取ることが出来る。NCの効き具合もWalkman本体で-15~+15の範囲で細かく調整でき、効きを最大にするとアナウンスや人の話し声もほぼ聞こえなくなる。しかし物音が聞こえなさすぎるのは外出時は危険なので、デフォルトの0付近で使う方が良いだろう。

tag : NW-A25 NW-ZX100 MDR-NW750N

iPod からハイレゾ Walkman へ

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初代 Walkman (左)と Walkman Professional (右)

ポータブルオーディオといえば1979 年に登場した初代 Walkman (むろんカセットテープのやつね)あたりから使っていたし、80年代後半には当時10万円近くした録再 Walkman の最高峰、Walkman Professional も購入し、これは駆動系がいちど駄目になったが修理に出して今でも使用可能な状態で保存している。それ以降カセットテープの衰退とともに記録媒体が MD に移行し、パイオニア製の MD プレーヤーも使った。これはCDプレーヤーから光デジタルケーブルで直結してダイレクト録音できる優れもので、本体操作で曲名の編集なんかもできたしカーオーディオにも使えた。
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SHARP Zaurus シリーズ

そして 90 年代、時代はしだいにメモリーオーディオへと移っていくのであるが、自分は iTunes や iPod が登場する以前からPCとフリーソフトを使って CD のリッピング、エンコーディングを行って MP3 ファイルを自力で生成し、電子手帳 SHARP Zaurus のメモリーに格納して聴いていた。この Zaurus は早くから MP3 オーディオ再生機能を搭載しており、専用のコントローラーを接続したら普通にメモリーオーディオプレーヤーとして使えたのだ。
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初代 iPod

2001 年、初代 iPod と iTunes が登場した。ガジェット好きの自分が飛びついたのは言うまでもない。この頃買った静電ホイール式のモノクロ iPod は、これまたきちんと使える状態で手元に温存している。その後 iPod Shuffle, iPod Nano, iPod Touch と購入するなかでポータブルオーディオは iPod 中心となったが、音楽自体を聴く時間がどんどん減り、車で通勤していたときはカーオーディオで FM ラジオか CD を流すくらいしかしておらず、生活の中で音楽の占める比重がどんどん減っていった。
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iPod Touch 第6世代 (現在使用中)

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そして単なるBGMじゃなくてちゃんとした音楽鑑賞がしたいという欲求が増してきた現在、ポータブルオーディオの世界でも次々と革新が行われ、ポータブルだけどピュアオーディオに近い音楽鑑賞ができる時代に突入した。かつて Walkman Professional を購入したときのワクワク感に近いものを感じる。

10年前にiPodをコンポのカセットデッキ代わりに使えないかと思って色々試したことがある。iPodのイヤホン出力を RCA プラグに分岐してプリメインアンプにつなげば良いので簡単なことだが、それを JBL4312mkII で鳴らしたときのガッカリ感といったら言葉で表現できないほどだった。イヤホン聴きでは分からなかった音のアラが、フルサイズコンポでは赤裸々に露呈されるのだ。元音源のCDと切り替えて聞き比べるまでもなく、MP3データはDレンジが狭く平板で、高域がザラザラ汚く、中・低域も輪郭がにじんで沈んでしまっている。なんせデータ量が1/10に圧縮されているのだから当然といえば当然かもしれない。これはMP3エンコード時のビットレートを上げたりしてもあまり改善しない。それくら圧縮音源というものはクオリティが低いのだ。にもかかわらずイヤホンで聴くと意外に良い音がするような気がするのは、再生装置の限界性能が低いために音のアラが目立たないだけなのだ。最近はMP3エンコーダよりも音質の良いAAC (M4A) エンコーダが主流となっているが、実聴比較すると体感的にはほとんど同じだ。

自分の結論としては、MP3, M4A などの圧縮音源はいかに高音質エンコード設定にしても、元音源の CD 音質に遠く及ばない。ただし高出力アンプと大口径フロアスピーカーを使用しない限り、つまりポータブルオーディオに限定すればそこそこ楽しめるが、あくまで玩具レベルだ。ところがポータブルでもかつてのピュアオーディオ並みに聴かせるものが出現した。いわゆるハイ・レゾリューション・ミュージックである。巷でいうようにCDの音質を超えたかどうかは実聴しても分からなかったが、MP3とは完全に別次元だ。しかもデータとしてメモリーに格納できるのでポータブルオーディオ向きでもある。

すぐにハイレゾを導入するかはとりあえず横に置いておいて、CD並みの音質をポータブル機器で聴くにはどうしたらいいか。SONY の CD Walkman 全盛期は単にポータブルCDプレーヤーを持ち歩けば簡単に高音質が楽しめたのだが、現在売られているものは台湾製、数千円の安物CDプレーヤーしかない。D/Aコンバーターに全くコストをかけていないので音質なんて論外のレベルの代物だ。

そこであらたな選択肢として浮上してきたのが、ハイレゾ対応 Walkman  である。MDR-1A, PHA-3 と揃えたので、PHA-3 とのデジタル接続を試すつもりで値段の手頃な NW-A25HN を追加してみた。本体メモリーが16GBしかないが microSD で容量を増やせるのでとりあえず 64GB のものを買って入れた。
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NW-A25/26/27

PHA-3 とのデジタル接続自体はiPodとも出来るのだがiPodはハイレゾ非対応なのだ。それに A25 は音楽を聴く以外の機能が省かれておりハードウェアキーのみの操作なので、いちいち画面を見なくても音楽再生の主な操作が出来る。
こうしてiPodからハイレゾ Walkman へと回帰したわけだが、A25 を使って気が付いたのは音質調整の幅がiPodよりもはるかに広いことだ。iPodにはプリセットのイコライザーしか調整機能がないが A25 はカスタムイコライザーで細かくトーンを追い込めるし、DSEE-HX という機能でMP3のデータ補完をして音質を向上させたり、音場を擬似サラウンド化してスタジオやホールの残響エフェクトをかけたり、ノイズキャンセリング機能を搭載していたりと、セッティング機能が満載だ。
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MDR-NW750N

なかでも秀逸なのは付属のノイズキャンセリング・イヤホンMDR-NW750Nの出来だ。単体で購入すると1万円以上するが、本体バンドル品だと実質5千円で手に入るし、本体とセットでないとNCが効かないので、最初からバンドル品を購入するべきだ。もともと上位モデルのZX100を買うつもりだったがNCイヤホン別売なので、イヤホン目当てで先に NW-A25HN を先に入手しておいたわけである。ZX100 は後日追加購入した。音質的には ZX100 の方が上だと言われているが、A25 の方も侮れない実力なので同じ音源と同じイヤホンでじっくり聴き比べしない限り、その差は分からないだろう。というか自分には分からないだけか。しつこく比較しながら聴いていると確かに ZX100 の方がワイドレンジで迫力もある。内蔵アンプのパワーもある。しかし日常持ち歩くには軽くて高音質の A25 だけで十分満足できるのではないだろうか。

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NW-ZX100

tag : NW-A25 NW-ZX100 PHA-3 MDR-1A

SONY MDR-1A から始まった高音質リスニングへの道(3)

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SONY PHA-3

いやぁ、やっちまいました。MDR-1A のポテンシャルが底なしなので、手持ちの機器ではフルに性能を引き出せないと考え、色々検討した結果、ポータブルヘッドホンアンプの最新型 SONY PHA-3 を買ってしまったのだ。手のひらに乗るサイズながら入出力系統が豊富で、iPodやWalkmanとのデジタル接続はもちろんのこと、コンポとの光デジタル接続も可能で、アナログライン入力まで装備されている。そして一番重要なのは MDR-1A とのデジタルバランス接続が出来ること。バランス接続ってずっと意味が分からなかったのだが、要するにL/Rの信号を完全に分離して出力することで、クロストークをなくして左右の分離や定位を向上させるという、高級コンポーネントステレオでは当たり前のことをヘッドホンレベルでやろうということらしい。

従来のヘッドホンは3極端子、つまりL(+)・R(+)・共用アース(-)の3極なので、アース部分で信号が混ざる(クロストークが生じる)ので音響的には不利であると。それ、当たり前じゃん。高級コンポのスピーカー端子なんて全部アース分離型だよ。でも昔のモノラル→ステレオの発展の中でおそらくコストと技術の問題だろうと思うが、アース部分だけ共用にするという「なんちゃってステレオ」端子が業界標準となってしまっていたわけ。なのでバランス接続というのはアースを分離した4極構造でステレオ再生の原点回帰みたいなことをやってるわけ。そんなら最初からステレオ端子は4極規格で作って欲しかったよな。

まぁ経緯はさておき、ステレオのデジタル再生でバランス接続すると、もともとデジタルで4極の信号があったものをD/Aコンバータでアナログ出力するときに4極のままで信号が来るので、その4極アナログ信号でヘッドホンのL/Rドライバーユニットを完全分離して駆動するというわけ。そりゃ音の分離や音像定位が良くなるのは当然だろう。何で今までやらなかったんだろうね。

というわけで小さいのに結構なお値段の PHA-3 と、これまたお高い MDR-1A 専用のバランス接続ケーブル、そして Marantz のコンポーネント CD プレーヤーとのデジタル接続のための光デジタルケーブルを使って、晴れて CD の超高音質視聴環境が整ったという次第。それで音質はどうかというとやはり左右の分離と個々の楽器の定位感は良い。今までの環境では前方120度くらいの範囲の音場だったのが、バランス接続では180度くらいに広がった感じ。しかも弦楽器のピチカートなんて弾いている指の位置が分かるくらいの生々しさ。コンサートホールの最前列くらいで聴いているくらいのイメージ。確かに音は良い。良いんだけどね、やっぱ聴いてて疲れる。生々しすぎてねぇ。

tag : MDR-1A PHA-3

SONY MDR-1A から始まった高音質リスニングへの道(2)

「バランス接続? 何それつおいの?」

いやそんな戯言は無視しておこう、所詮は暇潰しの音楽鑑賞レベルでいいんだから。かつてオーディオ沼にどっぷり浸かった経験のある自分は、あえてディープな世界に今さら首を突っ込みたくないのだ。自宅でどこにいても音楽が聴きたい、圧縮音源じゃなくCDの音をしっかり聴きたい。フルサイズコンポだと聴く場所が限られるから、ポータブルのCDプレーヤーが欲しいなぁ。せっかくだからFMラジオも聴きたいからCDラジオはどうかな、というわけで再びヨドバシへ。

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SONY ZS-R70BT

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SONY ZS-R80BT(新型)

別にSONYにこだわったわけではないのだが、ヘッドホン接続で自分の好みの音が出て、スピーカーもそこそこの性能で、電池駆動も出来るものという条件で探した結果、なぜか1万2千円のSONY ZS-R70BTという安物が一番気に入った。このモデルは旧型で、すでにニューモデルのZS-R80BTも出ていたのだが、こちらは新しいくせに全く音質が駄目。その他にもこれの数倍の値段のついた他社製品も聴いてみたのだがヘッドホン接続の音がイマイチ。結局このZS-R70BTを買ってきた。BTの型番はBluetooth対応ということで、iPhoneやiPodから無線で飛ばして聴くことができて何かと便利。

自宅で早速MDR-1Aをつないで聴いたらなかなか良い感じだ。さすがにMarantzのプリメインアンプと比べると音場感は劣るが、パンチ力のある低域と素直な中高域はイケてる。スピーカーはサイズの割にまあまあ良く鳴る、ヘッドホン接続の音質はバッチリOK。というわけでこのCDラジオでしばらく満足していた・・・のだが。
(3に続く)

SONY MDR-1A から始まった高音質リスニングへの道(1)

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自室に10数年前に揃えたフルサイズのオーディオセット(MarantzのプリメインアンプとCDプレイヤー、Kenwoodのアナログレコードプレイヤー、JBL4312mkIIスタジオモニタースピーカー)がある。当時それなりにこだわりをもって集めたものだが、ゆっくり聴く時間がなかったのと大音量で鳴らせない環境(近隣や家族への気兼ねから)だったので、音楽環境はカーオーディオとiPodに限定されていた。それらに馴染むうちに「もう音質なんてどうでもいいや、聴けさえすれば」的な開き直りもあって、mp3 や m4a なんぞの圧縮音源でもiPodと数千円のイヤホンで聴いてとくに不満もなかった。

ところが最近気まぐれで購入したヘッドホン、SONY MDR-A1 のせいでそんな自分の音楽環境が急激に変わりだしたのだ。SONYのA1は最初から買うつもりではなく、Sennheiser HD598(通称プリン)を買うための比較対象として店頭で視聴しただけであった。HD598はさすが良く鳴るし装着感もすこぶる良かったのだが、もう少し低域のパンチ力が欲しいなと思い、JBL, BOSE, DENON などと比較して散々迷った挙句、偶然 SONY MDR-1A を視聴した瞬間、迷いは吹っ飛んだ。とにかくドンぴしゃで好みの音だ。

30年ほど前、自称オーディオマニアであった自分は海外製品信奉者で、国産オーディオには目もくれなかった。単なるブランド好きではなく当時本当に国産オーディオはつまらない音だったのだ。しかし結婚後仕事と子育てに追われる中、自然とオーディオに浸る時間は削られ、ひどいときは車で移動中にカーオーディオでCDやMDを聴くぐらいしか時間がなかった。その流れで電車移動中にiPodで音楽を聴くのも、鑑賞と言うよりはBGM的に流しているだけだった。所詮圧縮音源しか聴けないiPodなのだが、アップル純正イヤホンの出来があまりに酷いので、イヤホンだけはほんの少し良いのを選んで使っていた。SHUREやZero Audioの安いカナル型インナーイヤホンでそれなりに満足していたのでそれ以上は必要ないなと思っていた。

昨今のハイレゾブームにもあまり興味が湧かず、どちらかといえば自宅でCDやアナログLPをゆっくり聴いてみたいなくらいにしか思っていなかった。しかしJBLを大音量で鳴らすわけにもいかず、かといってフルサイズコンポの音を数千円のイヤホンで聴くのもどうかと思い、きちんと音楽鑑賞の出来るヘッドホンを探しに京都ヨドバシに行ったのが運の尽きだった。もちろんお目当ては海外製品だったのだが、ネットで評判の良かった Sennheiser HD598 はなぜか気に入らず、JBLやAKGの上級モデルも音が好みでなかった。そういうわけでもののついでにと手に取った国産品が意外に良く、DENONやPioneerがいい線いってるが購入するまでには至らず、さんざん迷ったあげく BOSE の素直な音に再び惹かれ、う~むむ。

最後に手にしたのがSONY製品。音源が手持ちのiPodしかなかったこともあるがフラグシップの MDR-Z7 はもう一つ気に入らず(後で知ったのだが、このモデルはハイレゾ音源+ヘッドホンアンプのバランス接続で聴かないと本来の性能を発揮しないらしい)、格下の MDR-1A が抜群に気に入ってしまった。iPodの音源なのに低域のパンチ、中高域の冴え、ワイドレンジでハイスピード、元気いっぱいなのに下品なドンシャリにならない素性の良さ、そして自然な装着感と洒落たデザイン。非の打ち所がないヘッドホンを発見! もちろん即購入に至った。

早速自宅オーディオにつないで聴いてさらに納得。CDもLPもよく鳴らしてくれる。これならJBL4312mkIIを鳴らさなくてもヘッドホンで充分堪能できる、やれやれ一件落着と思いつつ取説を読んでいると MDR-1A はバランス接続対応とある。「バランス接続? 何それつおいの?」思わずDr.スランプのアラレちゃん的リアクションを(心の中で)とってしまった自分。悪い虫がうずきだす。

「何それつおいの?」

最近のオーディオにすっかり疎くなっていた自分の好奇心に火を付けた罪なやつ、MDR-1A。ここからさらに深みにはまることになるとは・・・(2へ続く)

tag : MDR-1A

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